Master Thesis

NAU MA Thesis updated 2012

University of Luxembourg Faculté de Lettres, des Sciences Humaines, des Arts, et des Sciences de l’Éducation

EXPLORING LEARNING PROCESSES WITHIN A COLLABORATIVE STUDY CIRCLE

Cultural-historical activity theory perspective on individual and social transformation

Master académique

Master of Arts

Zusammenfassung

Diese Masterarbeit erfasst mit Hilfe der kulturell-historischen Aktivitätstheorie Lernprozesse einer Probandengruppe und untersucht individuelle und gruppenspezifische Veränderungen. Erkenntnisse werden gewonnen, wie Lernen während der Gruppenaktivität stattfindet, wie die Vielstimmigkeit der Teilnehmer den Lernprozess beeinflusst, welche Instrumente die Teilnehmer verwenden und inwiefern diese Hilfsmittel ihr Lernen bestimmen.

Die Probandengruppe besteht aus fünf Teilnehmern, die an einem Kurs zur Vermittlung moralischer und spiritueller Werte für fünf- bis achtjährige Kinder teilnehmen. Die gesammelten Daten enthalten fünf Viedeoaufzeichnungen der Studiensitzungen sowie Interviews, schriftliche Fragen, Notizen und eine Reihe von Dokumenten, darunter auch Originaltexte wesentlicher Autoren und Institutionen der Bahai-Gemeinschaft, aber auch anderer Autoren und Bahai-naher Organisationen.

Die Aktivitätstheorie dient der Studie als Rahmen, wobei die Daten mit Hilfe der Diskursanalyse untersucht werden. Die Aktivitätstheorie besagt, dass eine gemeinschaftliche Aktivität von Menschen durchgeführt wird, die von einem gemeinsamen Ziel und Ergebnis geleitet werden und dazu angemessene Hilfsmittel verwenden, eingeschränkt und beeinflusst durch kulturelle Werte in einem sozialen Umfeld.

Wenn wir kommunizieren, streben wir Klarheit an, sind aber immer in einen historischen Kontext eingebunden und was wir sagen, wird durch unsere Vielstimmigkeit beeinflusst. Die Diskursanalyse untersucht, was Leute gesagt und geschrieben haben und befasst sich mit der Bedeutung und Interpretation dieser Äußerungen (Gee, 2005).

Die Studie zeigt:

– wie Teilnehmer mit vom Lernmaterial vorgegebenen Instrumenten kritisch umgehen und schlägt vor, dass die Teilnehmer eines gemeinschaftlichen Lernprozesses sich auf ihre Ziele und Ergebnisse fokussieren, um so selbst geeignete Werkzeuge zu wählen, zu definieren und sich anzueignen.

– wie Teilnehmer ihre Vielstimmigkeit und Historizität in die Tätigkeit einbringen. Die meisten dieser Stimmen helfen den Teilnehmern, ihre Ziele und Ergebnisse zu erreichen.

– wie Lernen durch ein komplexes Zusammenspiel aller Elemente im Aktivitätssystem stattfindet. Der Studienkreis, der analysiert wurde, steht am Anfang seiner Historizität. Studienkreise entwickeln sich in verschiedenen Kulturen und Kontexten mit ihrer eigenen Historizität. Da Teilnehmer ihre Historizität und Vielstimmigkeit mit einbringen, beeinflussen sie die Lernaktivität, und auf diese Weise entsteht eine gegenseitige Beeinflussung zwischen Teilnehmern und Lernaktivität.

Die Studie legt nahe, dass die Existenz und gezielte Erzeugung von Bedingungen, wie gegenseitiges Zuhören und Vertrauen, Einheit, eine einladende und ermutigende Haltung, Humor und eigenverantwortliches Lernen, zwischen den Teilnehmern in einer Lernaktivität den Lernprozess beeinflussen.

Schlüsselwörter: kulturell-historische Aktivitätstheorie, vermittelnde Instrumente, Lernen, Entwicklung, Historizität, Vielstimmigkeit (eng: multivoicedness).

(Kurze Zusammenfassung)

Résumé

Le but de cette étude est d’explorer, à l’aide de la théorie de l’activité culturelle et historique, les processus d’apprentissage d’un groupe d’études collaboratif, engagé sur une voie de transformation individuelle et sociale. L’objectif est de mieux comprendre comment l’apprentissage se déroule pendant l’activité, comment les participants s’exprimant en leur nom ou donnant voix à d’autres, influencent le processus d’apprentissage, quels outils les participants utilisent dans le cadre de l’activité, et comment ces outils les guident dans leur apprentissage.

L’unité d’analyse consiste en un groupe de cinq participants qui commencent une formation pour développer la capacité d’offrir aux enfants, âgés de cinq à huit ans, un cours d’éducation aux valeurs morales et spirituelles. Les données ont été recueillies au cours de cinq sessions menées par le groupe et comprennent des enregistrements vidéo et des interviews, des questionnaires écrits, des notes et un certain nombre de documents, dont de la littérature primaire c’est-à-dire issue des figures centrales de la Foi Bahá’íe, des textes écrits ou commandités par les institutions de la communauté bahá’íe, ou par des organisations d’inspiration bahá’íe ou enfin des textes d’auteurs bahá’ís. Chaque session durait en moyenne deux heures et entre la première session et le questionnaire écrit, fait après la sixième session, cinq mois s’étaient déroulés. 21 extraits choisis sont analysés en profondeur.

Cette étude est basée sur le cadre conceptuel culturel-historique de l’apprentissage et du développement et le concept de l’apprentissage est appliqué au niveau individuel et social. La théorie de l’activité sert de cadre à cette étude, tandis que celle de l’analyse du discours est utilisée pour analyser les données recueillies. Selon la théorie de l’activité, une activité collective, dont l’objectif de base est partagé par d’autres, est menée par des personnes qui trouvent leur motivation dans le partage d’un même but ou la recherche de la solution à un même problème. Des outils servent de médiateur à l’activité et sont utilisés dans le but de parvenir à un résultat. L’étude fait référence à des approches d’acquisition et de participation et leur interconnectivité.

Quand nous communiquons, même si nous nous efforçons d’être clairs, nous sommes toujours situés dans un contexte historique et donc, ce que nous disons est influencé par notre « multivoicedness », le fait que nous soyons des porteurs de paroles multiples. Réfléchir sur ce que les gens ont dit et écrit, et ainsi en découvrir des significations et interprétations possibles, est à la base de l’analyse du discours (Gee, 2005).

Le sujet de l’étude ouvre une fenêtre sur des processus dans des communautés d’apprentissage au-delà de l’éducation scolaire. L’analyse au niveau micro se réfère à des énoncés individuels et à des conversations en commun. L’étude montre que les participants ont négocié les outils contenus dans le programme d’étude. Cela laisse penser que les participants impliqués dans une activité d’apprentissage collaboratif focalisent sur leurs objectifs et leurs résultats, et donc choisissent, définissent par eux-mêmes et s’approprient les outils les plus adaptés. Dans ce travail, on voit comment les participants ont apporté dans l’activité leur façon d’être porteurs de paroles multiples (multivoicedness) et leur historicité. La plupart de ces différentes voix portées ont aidé les participants à atteindre leur objectif et les résultats escomptés. Je suggère que les participants, engagés dans des activités d’apprentissage, deviennent davantage conscients que ces voix multiples dont ils sont porteurs (multivoicedness) les influencent dans leur processus d’apprentissage. L’étude s’attache à relever la façon dont l’apprentissage se fait à travers une interaction complexe entre tous les éléments dans le système de l’activité.

Le cercle d’études observé est au début de son historicité. Les cercles d’études sont en développement avec leur propre historicité dans différents contextes et cultures, et influencent la façon dont les participants apprennent. De même, les participants apportent leur historicité et multivoicedness, et ainsi, ils influencent l’activité d’apprentissage. De cette façon, il y a interdépendance et influence mutuelle entre les participants et l’activité d’apprentissage.

L’étude suggère que l’existence et la création délibérée de certaines conditions parmi les participants à une activité d’apprentissage influencent le processus d’apprentissage. Ces conditions comprennent la confiance mutuelle, l’honnêteté, l’unité, une attitude accueillante et encourageante, un respect pour l’opinion des autres, une attitude humble d’apprentissage, l’humour, et l’appropriation personnelle de son apprentissage

Mots-clés: théorie de l’activité culturelle et historique, les outils de médiation, processus d’apprentissage, développement, historicité, multivoicedness.

(Résumé indicatif)

Abstract

Aims and objectives

The purpose of this study is to explore learning processes of a collaborative study group, engaged on a path of individual and social transformation, with the perspective of cultural-historical activity theory. The topic opens up a window on processes in learning communities beyond school-related education. The objective is to gain insights how learning takes place in the activity, what the tools are that the participants use in the activity, how these tools guide their learning, and how the participants’ multivoicedness influences the learning process,.

Research as a process

Scientific method is a truth seeking exercise, is interpretive, and any researcher needs to be clear about the basic set of beliefs that guides his action, his interpretive framework, and the network that contains his (1) ontological (the kind of human being we are; the nature of our reality), (2) epistemological (the relationship between the inquirer and the known, the observer and the observed), and (3) methodological premises (how we know the world or gain knowledge of it).

(1) To consider man as a noble being, as mine rich in gems which education can bring out, is a core element of a conceptual framework that governs every educational activity, and stands at the centre of the empirical data I have observed. Bahá’í texts state that the crucial need facing humanity today is to find a unifying vision of the nature and purpose of life and of the future of society. The object of the Bahá’í Faith is to effect a transformation in the whole character of mankind. Every human being has a two-fold moral purpose; to develop their latent potentialities through efforts to contribute to the advancement of civilization (Institute for Global Prosperity, 2012).

(2 & 3) Our culture(s), our language(s), our belief(s), our institutions and educational systems influence our understanding. They are products of the human mind. Social reality mediates our engagement with the world, and we have the capacity to create anew this reality. I advance on a path of learning that reduces ambiguity, where the mind does have access to reliable knowledge. The nonfoundational approach to knowledge recognizes the legitimacy of different points of view and the limitations on certainty, but unlike a relativistic approach, permits judgments about inadequacy or error. Human capacity for comprehending reality is circumscribed, but the mind does have access to reliable knowledge. We learn to live with uncertainty, and without epistemological guarantees, we act and strive to reduce ambiguity. This research presents a modest contribution to explore a tiny facet and fragment of social reality, and is not a description of the world as it is. The study represents one perspective on social reality, a reality that is whole.

I take the teleological stand that history is not just a series of events, but develops. Humanity as an organic entity evolves, in its collective life, towards maturity. Humanity stands today at the threshold of maturity and the distinguishing attribute of this maturity is the unification of the human race. My belief in the oneness of humankind stands at the center of a conception of existence within which the nature of the fundamental processes and structures of the collective life on the planet are defined.

How the research was conducted: participants and research instruments

The unit of analysis consists of a group of five participants who start a course on how to provide children, aged five to eight, moral, spiritual, and values-based training. The data collected includes five video-recorded group sessions and interviews, written questionnaires, notes, and a number of documents, which include primary texts, written by the central authors and institutions of the Bahá’í community, by individuals or Bahá’í inspired organisations.Each of the five video-recorded sessions lasted on average two hours, and there was a lapse of five months between the first study session and the last written questionnaire, carried out after session six. 21 excerpts chosen are analysed in depth.

The research is founded on the framework of the cultural-historical school of learning and development, which is referred to during the analysis of the interactional data. The concept of learning is applied to the individual and social plane. The analysis at the micro-level is referring to individual utterances and joint conversations. References are made to acquisition and participation approaches and their interconnectedness.

I use activity theory to frame the analysis and discourse analysis to analyze the data. Activity theory states, that a collective activity, with the basic purpose shared by others, is undertaken by people who are motivated by a purpose or towards the solution of a problem, which is mediated by tools, used in order to achieve an outcome.

When we communicate, we may strive for clarity, but we are always situated in an historical context and what we say is influenced by our multivoicedness. Reflecting on what people have said and written, and thereby discovering meaning and interpretation is the basis of discourse analysis (Gee, 2005).

Findings & Implications

The study shows how learning takes place through a complex interaction between all of the elements in the activity system. Nine distinct instances offer insights that this particular type of collaborative activity encourages and promotes the exchange of questions, ideas, experiences, thoughts and knowledge among participants:

1. ideas bounce and comments resonate with other participants

2. cultural differences meet in a collaborative activity through value negotiation

3. a known concept connects to a new context of having to raise children

4. the object of learning is considered a positive source, spread out worldwide for the first time

5. learning develops through comparison and identity develops

6. an research interest is shown in what participants do and how they do it

7. the activity undertaken is value-oriented

8. participants negotiate the suggested learning tools, mediation is present

9. the tutor shares experiences and skills

The study shows that participants negotiate tools given by the content-based curriculum and suggests that participants in a collaborative learning activity focus on their objectives and outcome, and thus choose, define and appropriate themselves suitable tools. The following mediating artefacts, tools and signs were used by the participants and shaped their learning:

– three languages (French, Luxembourgish, and German)

– the curriculum and the negotiation of the tools provided

– writing

– participants’ cultural-historical background and the tools they added to the activity

The study circle observed is at the beginning of its historicity. Study circles are developing with their own historicity in different contexts and cultures, and on the one, influence the way participants learn. On the other hand, as participants bring in their historicity and multivoicedness, they influence the learning activity. In this way, there is interconnectedness and mutual influence between participants and the learning activity.

The study shows how participants bring into the activity their multivoicedness and historicity. Most of these voices help the participants towards reaching their objective and outcome.

In the analysis of the 21 excerpts, I identified 32 voices that participants bring into the activity, collected into seven interacting and overlapping categories:

– voices that are in the name of everyone, or for everyone, when we see ourselves collectively

– voices of those we care for and love

– voices of those that are keen to learn and curious to find out more about human existence

– voices of someone that takes part in an activity, someone that shares his skills, someone willing to contribute as best as possible.

– voices of someone with certain qualities, skills and values that transmit and portray certain qualities

– voices of those that endure physical hardship and are close to nature

– voices of those not satisfied by certain learning tools

I suggest that participants, engaged in collaborative learning activities, raise their awareness that their multivoicedness influences their learning.

The study suggests that the existence and deliberate creation of certain conditions among participants in a learning activity influence the learning process. They include mutual trust, honesty, unity, a welcoming and encouraging attitude, a respect for the opinion of others, adopting a humble learning attitude, humour, and taking ownership of one’s learning.

In a further research step, the challenge of expansive learning, that is, transforming the context of the learning activity through joint achievement can be analysed and achieved through an interventionist approach. Additionally, a more distant stance towards the processes in the collaborative study circle can be taken through a meta-level analysis, facilitated by the cultural-historical activity theory framework.

Keywords: cultural-historical activity theory, mediating artefacts, learning, development, historicity, multivoicedness.

 

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